Calentamiento del agua

Si bien la energía necesaria para bombear y tratar es significativa, calentar el agua que sale por las tuberías, en nuestras casas y negocios, usa incluso mucho más energía. Debido a que el agua requiere mucha más energía para calentarse y el agua caliente sirve para muchos propósitos distintos, como por ejemplo, desinfectar y esterilizar los equipos en los hospitales, lavar los platos en casa y proveer comodidad a través de un baño de vapor o una tina tibia, calentarla consume más que cualquier otra necesidad.1K. T. Sanders y M. E. Webber, “Evaluating the energy consumed for water use in the United States”, Environmental Research Letters 7 (2012). 

Unidades térmicas

En las unidades del sistema internacional, 1 julio (J) es la energía necesaria para aumentar la temperatura de 1 gramo de agua en 0.24 grados centígrados (°C). En las unidades británicas, se necesita 1 Btu (unidad de calor británica) de energía para aumentar la temperatura de 1 libra de agua en 1 grado Fahrenheit (°F).

Al tomar en cuenta los propósitos de uso, aumenta dramáticamente el total de energía consumida para el agua.2K. T. Sanders y M. E. Webber, “Evaluating the energy consumed for water use in the United States”, Environmental Research Letters 7 (2012). La investigación de la Dra. Kelly Twomey Sanders indica que los Estados Unidos consumió 13 EJ de energía (12.3 mil billones de Btu (quads)) solo para los servicios de agua y vapor en el año 2010. Ese año, los Estados Unidos consumió 104 EJ de energía primaria (98.0 quads), lo que hace al agua directamente responsable de alrededor de 13% del consumo. Generar vapor para propósitos indirectos, como el proceso de calentar, calefacción de espacios y generación de electricidad, consume otros 36 EJ adicionales (34 quads). Aproximadamente 35% de toda la energía consumida anualmente es para hervir agua en las centrales eléctricas para producir vapor que hace que giren las turbinas para producir electricidad.

De los 13 EJ (12.3 quads) consumidos para servicios de agua directos y uso de vapor, un poco más de 20% calienta el agua en las casas y negocios. El bombeo de agua localizado en el sector residencial se queda corto con respecto al de los sectores industriales y comerciales. Los sistemas de agua residenciales más pequeños para la mayoría de las viviendas unifamiliares utilizan la presión actual de la red de distribución de agua, en lugar de usar bombas. Por el contrario, los edificios residenciales altos requieren de bombas para elevar el agua a los tanques en los techos de cada edificio, y luego la gravedad se encarga de llevarla a los apartamentos individuales. Las instalaciones industriales grandes también requieren de grandes cantidades de energía para mover el agua en el lugar.

En el 2010, los Estados Unidos consumió 13 EJ de energía (12.3 mil billones de Btu) solo para los servicios de agua y vapor, alrededor de 13% de toda la energía consumida ese año.

Como nación, los Estados Unidos utiliza más energía para el agua que para el alumbrado, por lo que es importante prestarle atención a la energía relacionada con el agua. El Consejo de Defensa de los Recursos Naturales y el Instituto del Pacífico se refirieron a este fenómeno como la "energía que se va por el drenaje" en su importante reporte de 2004 para California.3Ronnie Cohen, Barry Nelson y Gary Wolff, "Energy Down The Drain: The Hidden Costs of California’s Water Supply" (Oakland: Consejo de Defensa de los Recursos Naturales e Instituto del Pacífico, 2004). Debido a que el agua consume mucha energía, su conservación es un ruta importante hacia la conservación de energía.

Image Credits: nikkytok/Shutterstock.com; Maryunin Yury Vasilevich/Shutterstock.com.

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